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Menopausia: cambios a partir de los 40 años

menopausia: cambios a partir de los 40 años

Cada mujer experimenta sus años de madurez de forma diferente. Los cambios que ocurren durante la menopausia, incluyendo cambios en el bienestar sexual, son típicamente causados por una mezcla de menopausia y envejecimiento, así como por el estrés y las demandas típicas de la edad.

Antes de empezar a revisar los cambios que se producen en la edad madura en la mujer, que a veces pueden causar estragos en su vida sexual, conviene tener claro lo siguiente:

Menopausia

Cuando la menopausia ocurre naturalmente se llama menopausia natural
Cuando la menopausia ocurre naturalmente se llama menopausia natural

La menopausia es el último período menstrual, confirmado después de 12 meses seguidos sin menstruación o cuando se extirpan o se dañan permanentemente los dos ovarios de la mujer.

Cuando la menopausia ocurre naturalmente (no como resultado de una cirugía u otra intervención médica), se llama “menopausia natural”. La mayoría de las mujeres experimentan la menopausia natural entre los 40 y 58 años de edad; la edad promedio en los países desarrollados es de 51 años.

Perimenopausia

La perimenopausia es el período de transición inmediatamente antes de la menopausia natural, cuando comienzan los cambios de la menopausia e incluye los 12 meses después (también llamado “transición de la menopausia”). La perimenopausia puede durar desde unos meses hasta 5 ó 6 años o incluso más.

Postmenopausia

La postmenopausia es el período que comienza después de la menopausia.

Los signos físicos de la menopausia -también llamados cambios perimenopáusicos- generalmente comienzan durante los 40 años de edad, pero pueden comenzar antes.

Sin embargo, muchas mujeres que experimentan la menopausia natural no reportan cambios físicos durante la perimenopausia, excepto los períodos menstruales irregulares que finalmente se detienen cuando se llega a la menopausia.

Para otras mujeres, los períodos menstruales irregulares de la perimenopausia están acompañados de sofocos, problemas para dormir y/o sequedad vaginal
Para algunas mujeres, los períodos menstruales irregulares de la perimenopausia están acompañados de sofocos, problemas para dormir y/o sequedad vaginal

Para otras mujeres, los períodos menstruales irregulares de la perimenopausia están acompañados de sofocos, problemas para dormir y/o sequedad vaginal.

Estos y otros cambios que se producen en tu madurez pueden afectar tu vida sexual y tu función sexual, a veces causando angustia para ti y tu pareja.

Algunas mujeres creen que si el cabello se les empieza a tornar más fino o si empiezan a engordar un poco o a aumentar la cintura, es una señal segura de que la menopausia está cerca; pero ese no es el caso.

Estos cambios no son causados únicamente por la menopausia; la mayoría es el resultado de una mezcla de menopausia y envejecimiento, mientras que algunos se deben al envejecimiento por sí solo. Ten en cuenta que la contribución exacta de cada factor es compleja de conocer.

Cambios en los niveles hormonales en la menopausia

Muchos cambios durante los años previos a la menopausia (perimenopausia) son provocados por cambios en los niveles de hormonas producidas por los ovarios, principalmente estrógeno.

Estrógeno

Como principal hormona “femenina”, el estrógeno promueve el crecimiento y la salud de los órganos reproductivos femeninos y mantiene la vagina hidratada, elástica y bien abastecida de sangre.

Los niveles de estrógeno generalmente disminuyen durante la perimenopausia, pero lo hacen de manera irregular. Algunas veces puede haber más estrógeno presente durante la perimenopausia que en el pasado.

La reducción de la producción de estrógeno a partir de la perimenopausia puede afectar tu función sexual directamente, por ejemplo, a través de la sequedad vaginal.

También puede hacerlo indirectamente, en forma de sofocos y sudoración nocturna, que pueden drenar tu energía y socavar tu deseo de tener relaciones sexuales como resultado.

¿Cuáles son las funciones del estrógeno?         

  • Estimula el crecimiento del tejido mamario
  • Mantiene el flujo sanguíneo vaginal y la lubricación
  • Hace que el revestimiento del útero se engrose durante el ciclo menstrual
  • Mantiene el forro vaginal elástico
  • Muchas otras funciones, incluyendo la preservación de los huesos

¿Cómo afectan la menopausia y la edad al estrógeno?              

Durante la perimenopausia, los niveles fluctúan y se vuelven impredecibles. Eventualmente, la producción cae a un nivel muy bajo.

¿Qué síntomas pueden presentarse a partir de los 40 años?   

  • Los niveles altos de estrógeno pueden resultar en distensión abdominal, sensibilidad en los senos y sangrado abundante.
  • Los niveles bajos de estrógeno pueden provocar sofocos, sudores nocturnos, palpitaciones, dolores de cabeza, insomnio, fatiga, pérdida ósea y sequedad vaginal.
niveles altos de estrogeno pueden resultar en distensión abdominal, sensibilidad en los senos y sangrado abundante
Niveles altos de estrógeno pueden resultar en distensión abdominal, sensibilidad en los senos y sangrado abundante

Progesterona y testosterona

Además del estrógeno, los niveles de otras hormonas producidas por los ovarios -progesterona (otra hormona femenina) y testosterona (una hormona androgénica masculina producida a niveles más bajos en las mujeres)- también están cambiando durante tu madurez.

Las disminuciones intermitentes de la progesterona afectan los períodos menstruales más de lo que afectan a la función sexual, pero las disminuciones de la testosterona relacionadas con la edad pueden disminuir la libido (deseo sexual) en las mujeres de mediana edad, aunque esto sigue siendo motivo de discusión.

El hecho de que el estrógeno disminuye más que la testosterona lleva a algunos a creer que la libido no debe disminuir en la menopausia. La disminución de la testosterona en las mujeres está relacionada únicamente con la edad, no con la menopausia y comienza años antes de la perimenopausia.

¿Cuál es la función de la progesterona?

Prepara el revestimiento del útero para un óvulo fertilizado y ayuda a mantener el embarazo temprano.

¿Cómo afectan la menopausia y la edad a la progesterona?

La producción de progesterona se detiene durante los ciclos menstruales cuando no hay ovulación y después del último período menstrual.

¿Qué síntomas pueden presentarse a partir de los 40 años?

La falta de progesterona puede causar que los períodos se vuelvan irregulares, más pesados y más largos durante la perimenopausia.

¿Cuáles son las funciones de la testosterona?

la testosterona ayuda en la producción de estrógeno de las mujeres, 
contribuye a la libido
y ayuda a mantener la masa osea y muscular
La testosterona ayuda en la producción de estrógeno de las mujeres, contribuye a la libido y ayuda a mantener la masa ósea y muscular

Aunque se la conoce como la hormona “masculina”, la testosterona también es importante para la salud sexual de la mujer:

  • Desempeña un papel clave en la producción de estrógeno de las mujeres
  • Contribuye a la libido
  • Puede ayudar a mantener la masa ósea y muscular

¿Cómo afectan la menopausia y la edad a la testosterona?

  • Los niveles alcanzan su punto máximo a los 20 años de edad y disminuyen lentamente a partir de entonces. En la menopausia, el nivel está en la mitad de su pico.
  • Los ovarios continúan produciendo testosterona incluso después de que la producción de estrógeno se detiene.
  • La producción de testosterona de las glándulas suprarrenales también disminuye con el envejecimiento pero continúa después de la menopausia.

¿Qué síntomas pueden presentarse a partir de los 40 años?

Los efectos de la disminución de la testosterona son inciertos.

Cambios en la vagina y la vulva a partir de los 40 años

Los cambios en los niveles de hormonas, especialmente de estrógeno, durante la transición de la menopausia producen cambios en el cuerpo de la mujer
Los cambios en los niveles de hormonas, especialmente de estrógeno, durante la transición de la menopausia producen cambios en el cuerpo de la mujer

Menos estrógeno puede hacer que los tejidos de la vulva y el revestimiento de la vagina se vuelvan más delgados, más secos y menos elásticos o flexibles.

Los cambios en los niveles de hormonas, especialmente de estrógeno, durante la transición de la menopausia producen cambios en el cuerpo de la mujer. Tanto la vagina como los genitales femeninos externos (vulva) están afectados.

Atrofia vulvo-vaginal

Durante la perimenopausia, menos estrógeno puede causar que los tejidos de la vulva y el revestimiento de la vagina se vuelvan más delgados, más secos y menos elásticos o flexibles, una condición conocida como “atrofia vulvo-vaginal”.

Las secreciones vaginales se reducen, lo que resulta en una disminución de la lubricación.  La reducción de los niveles de estrógeno también resulta en un aumento del pH vaginal, lo que hace que la vagina sea menos ácida, tal como lo era antes de la pubertad.

Cuando una mujer no tiene relaciones sexuales u otra actividad sexual vaginal de forma regular después de la menopausia, su vagina también puede volverse más corta y estrecha. Si más adelante intenta tener relaciones sexuales, es probable que experimente dolor, incluso si usa un lubricante.

Esto se debe a que los tejidos vulvo-vaginales secos y frágiles son susceptibles a lesiones, desgarros y sangrado durante el coito o cualquier penetración de la vagina. El malestar resultante puede ser tan grande que la mujer evita las relaciones sexuales y la condición empeora.

Algunas veces, incluso las mujeres que no son sexualmente activas se sienten molestas por la sequedad vaginal y la irritación que puede acompañarlas.

Seguir teniendo actividad sexual vaginal regular durante la menopausia ayuda a mantener los tejidos vaginales gruesos y húmedos y mantiene la longitud y el ancho de la vagina. Esto ayuda también a mantener la actividad sexual placentera.

Atrofia vaginal o vaginitis atrófica

Cuando añadimos la terminación “-itis” a una palabra, generalmente significa inflamación. La inflamación de la vagina después de la menopausia en una mujer que no está usando terapia hormonal se llama vaginitis atrófica o atrofia vaginal.

Esta afección puede incluir enrojecimiento de la vagina y flujo vaginal. Se asocia con la pérdida de estrógeno después de la menopausia y generalmente mejora con el uso de dosis bajas de terapia de estrógeno vaginal.

Estos síntomas vulvo-vaginales relacionados con la menopausia pueden ocurrir al principio de la transición de la menopausia o no y hasta después de varios años de sufrir niveles reducidos de estrógeno.

Además, no todas las mujeres desarrollan síntomas vulvo-vaginales problemáticos alrededor de la menopausia. Pero aquellas mujeres que experimentan síntomas vulvo-vaginales (sequedad, irritación, ardor, picazón, dolor) no deben asumir automáticamente que la reducción de los niveles de estrógeno es la razón de estos síntomas, ya que existen otras causas posibles.

Otros cambios corporales que afectan la sexualidad a partir de los 40 años

Pérdida del tono muscular y relajación pélvica

La relajación pélvica leve a menudo no causa síntomas y no debe impedir que las parejas tengan relaciones sexuales
La relajación pélvica leve a menudo no causa síntomas y no debe impedir que las parejas tengan relaciones sexuales

Debido a que el estrógeno ayuda a mantener el tono muscular, la pérdida de estrógeno que comienza con la perimenopausia contribuye, junto con el envejecimiento normal, a la pérdida del tono muscular en todo el cuerpo. Un área donde esta pérdida de tono muscular puede ser más significativa es la pelvis, donde la relajación pélvica puede ser un problema.

La relajación pélvica implica el debilitamiento del tejido de apoyo del suelo pélvico, que mantiene el útero y la vejiga en su lugar por encima de la vagina. Si el debilitamiento y el estiramiento del tejido continúa, el útero, la vejiga y la pared intestinal pueden hundirse en la vagina; en casos graves, estos órganos pueden caer tanto que sobresalen por fuera de la vagina.

Muchos factores contribuyen a la relajación pélvica. El factor más importante es el parto por vía vaginal. Los partos múltiples y los bebés grandes aumentan el riesgo. El estreñimiento, la tos crónica, la obesidad y el levantar objetos pesados también aumentan el riesgo, junto con el envejecimiento y la menopausia.

La relajación pélvica leve a menudo no causa síntomas y no debe impedir que las parejas tengan relaciones sexuales, pero los casos más graves pueden causar lo siguiente:

  • Dolor en la vagina, la parte baja del abdomen, la ingle o la parte baja de la espalda.
  • Pesadez o presión en la vagina, causando la sensación de que algo está “a punto de pasar”.
  • Problemas de control de la vejiga en momentos de levantar objetos pesados, toser o estornudar.
  • Aumento de la frecuencia de las infecciones del tracto urinario.
  • Dificultad para defecar.

Cambios en los senos

Los senos se vuelven menos densos a partir de los 40 años, a medida que el tejido glandular disminuye y el tejido graso aumenta con el envejecimiento. Esta disminución en la densidad hace que las mamografías sean más fáciles de interpretar.

Cambios en la piel

El envejecimiento normal de la piel implica la pérdida de colágeno, una proteína que ayuda a hacer que el tejido sea fuerte y elástico; la pérdida de colágeno resulta en ligeras bolsas y arrugas
El envejecimiento normal de la piel implica la pérdida de colágeno, una proteína que ayuda a hacer que el tejido sea fuerte y elástico; la pérdida de colágeno resulta en ligeras bolsas y arrugas

El envejecimiento normal de la piel implica la pérdida de colágeno, una proteína que ayuda a hacer que el tejido sea fuerte y elástico; la pérdida de colágeno resulta en ligeras bolsas y arrugas.

También es normal que la piel se vuelva más seca y escamosa con el envejecimiento. Estos efectos son más pronunciados en fumadoras, especialmente en fumadoras de largo recorrido y en mujeres con exposición excesiva al sol.

Las hormonas también juegan un papel clave en la salud de la piel. Los niveles reducidos de estrógeno en la menopausia contribuyen a la disminución del colágeno y del grosor de la piel, que es más rápido en los años inmediatamente posteriores a la menopausia que en años posteriores.  Desafortunadamente, dados los riesgos asociados a la terapia hormonal, dicha terapia no se recomienda sólo para mejorar la piel.

Algunas mujeres desarrollarán acné durante la perimenopausia, generalmente debido al cambio en el equilibrio entre la testosterona y el estrógeno (que disminuye más que la testosterona).

Si tuviste acné cuando fuiste adolescente, es muy probable que tengas una recurrencia del mismo a partir de los 40 años. La variedad adulta de acné ocurre principalmente en la parte inferior de la cara, especialmente en la barbilla y el cuello.

Cambios en el cabello

Alrededor del 50% de las mujeres observan algún grado de pérdida o adelgazamiento del cabello antes de los 50 años
Alrededor del 50% de las mujeres observan algún grado de pérdida o adelgazamiento del cabello antes de los 50 años

El cambio en el equilibrio entre los niveles de andrógenos y estrógenos también puede llevar a un crecimiento excesivo del vello (hirsutismo) en áreas del cuerpo donde los folículos pilosos son especialmente sensibles a los andrógenos, como el mentón, el labio superior y las mejillas.

Muchas mujeres de mediana edad reportan crecimiento repentino de vello grueso (a menudo oscuro) en la barbilla, mientras que otras pueden notar un vello suave como pelusa de melocotón en la cara.

El cambio relacionado con la menopausia en el equilibrio de la testosterona y el estrógeno también puede producir el efecto contrario: la pérdida de cabello. Alrededor del 50% de las mujeres observan algún grado de pérdida o adelgazamiento del cabello antes de los 50 años.

Aunque la pérdida de cabello puede empeorar con la menopausia natural, se ha observado una mejoría en las mujeres que experimentan la menopausia quirúrgica a medida que los niveles de testosterona caen en picado después de la extracción de los ovarios. El envejecimiento en sí mismo también contribuye a la pérdida de cabello en las mujeres.

La pérdida de cabello con el envejecimiento también tiene un componente genético, por lo que la experiencia de tus padres con la pérdida de cabello a veces puede darte una idea de lo que podrías esperar.

Los efectos de la terapia hormonal posmenopáusica sobre la densidad del cabello son inciertos: algunas mujeres reportan más pérdida de cabello, mientras que otras reportan menos.

Cambios en el peso y en la distribución de la grasa

Muchas mujeres aumentan de peso durante la transición a la menopausia. Este aumento de peso a veces se atribuye a la menopausia o al tratamiento de afecciones relacionadas con la menopausia, incluida la terapia hormonal.

Sin embargo, no existe evidencia científica de que la menopausia o la terapia hormonal sea responsable del aumento de peso en la mediana edad.

La edad y el estilo de vida son los principales culpables

El envejecimiento y el estilo de vida parecen ser los principales culpables del aumento de peso en las mujeres alrededor del momento de la menopausia. El envejecimiento está asociado con la desaceleración del metabolismo.

La masa corporal magra disminuye con la edad, mientras que la grasa corporal se acumula a lo largo de la vida adulta.

Las mujeres generalmente se vuelven menos activas físicamente a medida que pasan de los 40, 50 y 60 años.

Enfrentémoslo: a cualquier edad, quemar menos calorías porque somos menos activos aumenta el peso y la masa grasa. Con la disminución de la actividad, la masa muscular disminuye.

¿Afecta la menopausia la forma del cuerpo?

Aunque la menopausia puede no estar directamente asociada con el aumento de peso, puede estar relacionada con cambios en la composición corporal y la distribución de la grasa
Aunque la menopausia puede no estar directamente asociada con el aumento de peso, puede estar relacionada con cambios en la composición corporal y la distribución de la grasa

Aunque la menopausia puede no estar directamente asociada con el aumento de peso, puede estar relacionada con cambios en la composición corporal y la distribución de la grasa.

Varios estudios han demostrado que la perimenopausia, independientemente de la edad, está asociada con un aumento de grasa en el abdomen, así como con una disminución de la masa corporal magra.

Esto sugiere que la menopausia juega un papel en la transición de muchas mujeres de mediana edad de un cuerpo en forma de pera (caderas y muslos anchos, con más peso por debajo de la cintura) a un cuerpo en forma de manzana (cintura y vientre anchos, con más peso por encima de la cintura). Sin embargo, se necesitan más estudios sobre el papel exacto de la menopausia en la composición corporal.

Independientemente de las diferentes contribuciones del envejecimiento y la menopausia al aumento de peso y la composición corporal, el hecho es que buena parte de mujeres tienen sobrepeso a partir de los 40 años.

Cualquier exceso de peso aumenta el riesgo de muchas enfermedades, incluyendo enfermedades cardiovasculares (que están particularmente relacionadas con el exceso de grasa en el abdomen), diabetes tipo 2, presión arterial alta, osteoartritis y algunos tipos de cáncer (incluyendo cáncer de mama y de colon).

Más allá de su efecto claro sobre tu salud general, estas condiciones tienden a comprometer tu función sexual a través de la reducción de la energía, la movilidad reducida, la mala imagen de tí misma y otros factores.

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